Le mag / Quiz du mois

Quel rapport entre le nautile et la lune ?

Le nautile est le seul mollusque céphalopode possédant une vraie coquille. Il mesure 20 cm environ. Cet animal solitaire est doté de 38 tentacules et se nourrit d’autres mollusques. Durant la journée il se cache à 400 m de profondeur avant de remonter à la surface la nuit pour manger. On le trouve dans les eaux de l’océan Indien et de l’océan Pacifique.

Fait peu connu, il constitue la preuve du freinage du mouvement de la lune autour de la terre au cours du temps. Si l’on observe ces deux timbres, on remarque l’élégant dessin de sa coquille en spirale. Celle-ci est divisée en une série de compartiments par des cloisons transversales. Le nautile ajoute quotidiennement une nouvelle couche à sa coquille tout en la signalant par une nouvelle strie. A la fin de chaque mois, quand la lune a fait un tour complet autour de la terre et que le nautile a sécrété trente stries, il quitte son compartiment pour emménager dans un nouveau qu’il sépare du précédent par une cloison. La coquille du nautile permet ainsi de retracer les mouvements de la lune autour de la terre.

En étudiant les fossiles des ancêtres des nautiles, les scientifiques ont constaté que le nombre de stries entre deux cloisons successives (et par conséquent le nombre de jours dans un mois) diminue au fur et à mesure que l’âge des fossiles augmente. Ces nautiles apportent la preuve que la lune autrefois accomplissait plus vite son périple autour de la terre : au lieu des 29.5 jours actuels, elle ne mettait que 17 jours il y a 2.8 milliards d’années !